Koh Tao

Koh Tao, également écrit Ko Tao, signifie littéralement l’île de la Tortue. Située près de la rive ouest du golfe de Thaïlande, cette île couvre une superficie d’environ 21 km². Selon le guide officiel de Koh Samui, Koh Tao accueillerait actuellement près de 1 500 habitants. L’économie de l’île est presque exclusivement axée sur le tourisme, notamment la plongée sous-marine. Koh Tao a été nommée par ses premiers colons comme l’île de la tortue, par sa forme géographique.

D’ailleurs, cette île est également un vivier important pour les tortues à écailles et les tortues vertes. Malheureusement, le développement du tourisme a influencé néfastement la reproduction des tortues de mer, c’est pourquoi un programme d’élevage de tortues a été organisé en 2004 par la Marine Royale thaïlandaise et KT-DOC, une coalition de centres de plongée sous-marine, pour réintroduire des centaines de tortues juvéniles à l’écosystème de l’île.

Histoire

Carte de Koh TaoInitialement l’île de Koh Tao n’était pas habitée, il n’y passait que des pêcheurs occasionnels d’îles voisines, à la recherche d’un abri lors d’une tempête ou tout simplement pour prendre une pause avant de continuer leurs voyages. Koh Tao aurait été découvert lors du 17ème siècle par des marins et des cartographes européens. En 1685, une carte de John Thornton mentionnait l’île de Koh Tao. En 1822, l’ouvrage Le Répertoire d’Edimbourg permettait d’en savoir un peu plus sur cette île. Dans son livre intitulé Récit d’une résidence à la capitale du Royaume de Siam (1852), Frederick Arthur Neale décrit les habitants de l’île et sa faune. Selon le récit, il y avait des fermes et même des vaches dans un village sur la côte ouest de l’île.

Le 18 juin 1899, le roi Chulalongkorn (Rama V) a visité Koh Tao et y a laissé son monogramme sur un énorme rocher présent sur la baie de Jor Por Ror, à côté de la plage de Sairee. En 1933, l’île a d’abord été utilisée comme prison politique. Puis en 1947, Khouang Abhaiwongse, le premier ministre à cette époque, a demandé à transférer tous les prisonniers de l’île jusqu’à Surat Thani afin de libérer Koh Tao.

Cette même année, deux frères (Yaem et Oh Khun) résidant à Koh Phangan sont parvenus à Koh Tao en essayant leur bateau à voile traditionnel. Après ce voyage long et périlleux, les deux frères Khun ont décidé de résider sur l’île et d’y faire venir leur famille. Ils ont alors commencé à cultiver les terres qui sont très bonnes pour l’irrigation. Cette famille constitue la première génération de la communauté actuelle de Koh Tao. Ils vivaient alors une vie très simple grâce aux récoltes, à la pêche, aux noix de coco et aux importations négociées avec l’île de Koh Phangan. Malgré les difficultés à atteindre l’île, la population a augmenté constamment grâce à son cadre agréable et convivial.

Dans les années 1980, les premiers voyageurs ont découvert Koh Tao et l’ont rapidement rendu populaire. Ainsi des bateaux plus importants et plus gros ont été utilisés pour faciliter l’accès à l’île. Dans les années 1990, Koh Tao est devenue une île très populaire comme un site de plongée incontournable.

Tourisme

Plage de Sairee à Koh TaoL’île de Koh Tao est très réputée pour la plongée sous-marine (diving) et la plongée avec masque et tuba (snorkeling).Vous pourrez également y faire de la randonnée et de l’escalade. La côte la plus populaire est la partie Ouest de l’île qui attire de nombreux touristes, notamment Sairee, une plage de sable blanc qui s’étend sur 1,7 km. Aux abords de cette plage se trouve des hôtels ainsi que des restaurants thaï. Dans le Sud de l’île, Chalok Baan Khao devient de plus en plus célèbre, en raison de son calme et de la beauté des paysages. Enfin, de magnifiques blocs de granit, qui se trouvent dispersés sur l’île de Koh Tao, autant sur les plages que dans la forêt. Ces falaises attirent de nombreux grimpeurs qui souhaitent profiter de ces magnifiques décors pour expérimenter leur sport préféré.

Bar à Koh TaoKoh Tao est moins développé que Koh Samui et que Koh Phangan, mais elle est aussi devenue plus populaire. Au cours des deux dernières années, la démographie de l’île a connu une augmentation de son âge moyen avec un grand nombre de visiteurs qui avaient d’abord visité l’île il y a dix ans de cela et qui sont aujourd’hui de retour avec leur famille. En décembre 2005, Koh Tao comptait près de 150 hébergements, ainsi qu’une cinquantaine de bars et de clubs. Aujourd’hui la plupart des ces hébergements sont des bungalows, on retrouve très peu d’hôtels. Koh Tao est devenu un véritable paradis pour les pêcheurs, on y trouve des espèces de poisson telles que le marlin, l’espadon, le thazard, le cobia, le baracuda, le carangue et le vivaneau.

Raie pastenague à points bleus à Koh TaoLes conditions de plongée se sont considérablement améliorées au cours des dernières années. Le phénomène climatique El Nino de 1997 a entraîné un réchauffement des eaux, ce qui a causé la perte d’un grand nombre de coraux peu profonds.Grâce à l’aide de groupes luttant contre le réchauffement climatique et la protection de l’environnement, les conditions de vie des poissons et des coraux se sont améliorées depuis lors. Chumpon Pinnacle est un site de plongée à l’ouest de l’île, très réputé et prisé des plongeurs étant à la recherche de requins baleine et de requins taureau. Toutefois, en raison de la température de l’eau, les requins taureau ont tendance à migrer vers des eaux plus froides.

Transports

La rue principale à Koh TaoLa majorité des routes de Koh Tao sont des chemins de terre et en mauvais état. Toutefois, de nouvelles routes sont pavées au fil des années. Aujourd’hui, les cyclomoteurs représentent 95% du trafic sur l’île, avec notamment des scooters et des motos cross.

Koh Tao est desservie par le port de Surat Thani (trajet de 4 heures de jour, sinon en 9 heures de nuit), Chumphon (de 1 heure et demie à 3 heures), Koh Samui (environ 2 heures et demie) et Koh Phangan (environ 1 heure). Tous les ferries se rendent au port de Ban Mae Haad sur l’île de Koh Tao. La durée des trajets peut varier en fonction du bateau et de la compagnie de bateau. De manière générale, les tarifs proposés par les différentes compagnies sont les mêmes mais les bateaux peuvent être différents, notamment en terme de capacité.

Les deux principales compagnies de ferry sont Songserm et Lomprayah. Cette dernière offre des services de meilleure qualité à ses clients, en terme de rapidité et de confort, avec un espace VIP où les passagers peuvent regarder des films tout en disposant de l’air conditionné. La compagnie Songserm quant à elle propose des services convenables à moindre prix.

L’île de Koh Tao n’a pas d’aéroport, il convient donc dans un premier temps de se rendre à Surat Thani, à Chumphon, ou de s’envoler jusqu’à Koh Samui pour enfin prendre le ferry jusqu’à Koh Tao. Deux compagnies aériennes se rendent jusqu’à Koh Samui : Bangkok Airways et Thaï Airways. Mais il est également possible de se rendre jusqu’à Surat Thani en avion, puis de prendre un bateau jusqu’à Koh Tao. Cette solution peut s’avérer plus économique vu que les billets d’avion pour se rendre à Surat Thani sont moins chers que pour se rendre jusqu’à Koh Samui. D’ailleurs, la compagnie low-cost Air Asia permet de voyager jusqu’à Surat Thani depuis Bangkok, Krabi, Chiang Mai et Phuket.

Si vous recherchez un moyen plus économique de se rendre à Koh Tao, il vous sera conseillé de prendre le bus ou le train jusqu’à Surat Thani ou Chumphon. Des billets en première classe dans des trains de nuit reviennent souvent bien moins chers que l’avion. Vous avez aussi la possibilité de réserver des billets en seconde classe, qui reviennent un peu moins chers que les billets en première classe.

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